Zealandia, un nuevo continente en el fondo del mar

Martes, 18 julio 2017

Está en el océano Pacífico, tiene unas dimensiones parecidas a la India, el 94% de su extensión está sumergida y la principal zona elevada de este continente es Nueva Zelanda. En este reportaje, el profesor de la UAH y experto geólogo, Miguel Ángel de Pablo, nos presenta Zealandia.

zealandia
Miguel A. de Pablo.

No es una noticia nueva. Hace ya más de una década que empezó a hablarse de Zealandia en el ámbito de la geología y la oceanografía pero, a medida que se han tenido más y mejores datos de los fondos oceánicos en el entorno de Australia y Nueva Zelanda, ha sido posible ir aportando pruebas a favor de que en realidad esta región del fondo marino es un continente.

Zealandia se describe como una región del fondo marino del océano Pacífico, entre las placas litosféricas australina y pacífica. ‘Tiene un relieve accidentado, mucho más que el del resto de fondos oceánicos, con regiones elevadas, a modo de pequeñas cadenas montañosas, y su límite está marcado por un importante salto topográfico (batimétrico en realidad). Este posible continente se formaría hace unos 85 millones de años, cuando el supercontinente de ‘Gondwana’ se iba dividiendo en distintas piezas (los continentes que conocíamos hasta ahora), mientras se formaba nueva corteza oceánica que dividía y alejaba estas piezas, a modo de puzle. Zealandia podría ser una de estas piezas, fruto de la separación de Australia y la Antártida’.

Pero, ¿por qué aseguran los científicos que es un continente? ‘La últimas investigaciones han mostrado que esta región cumple las características que tienen los demás continentes: se encuentra a una altitud mayor que la del terreno que lo circunda; su geología es claramente diferente, y no solo formada por materiales volcánicos y sedimentos, como el resto de los fondos oceánicos; la corteza del planeta en ese lugar es más gruesa que la de los fondos oceánicos y tiene un límite bien definido’, indica el profesor de la UAH.

Aún pasará algún tiempo hasta que esta región sea considerada como un nuevo continente y aparezca en los libros de texto, porque la comunidad científica tiene que seguir estudiando y aportando pruebas para confirmar los trabajos publicados y mostrando más y mejores evidencias. Mientras tanto, la curiosidad se despierta y el interrogante se abre: ¿es un caso excepcional o todavía podemos tener nuevas sorpresas y ‘descubrir’ nuevos continentes aún desconocidos? Miguel Ángel de Pablo contesta al interrogante indicando que ‘en los fondos oceánicos hay otros lugares con características un poco particulares, algunas de las cuales pueden ser restos de antiguos continentes, y tal vez alguno pueda llegar a ser clasificado como tal, pero en ningún caso serán tan grandes como éste. En todo caso, los sistemas de estudio de los fondos oceánicos de la actualidad no dejan mucho lugar a la duda, y podemos decir que no se esconden otros ‘grandes’ continentes bajo las aguas de los océanos de la Tierra’.

La interrogación no se cierra, sin embargo, porque como el experto de la UAH señala, ‘los mares de nuestro planeta aún son una frontera de nuestro conocimiento; los fondos oceánicos son el gran desconocido y aún hay regiones que apenas se conocen o de las que se tienen muy pocos datos’, agrega.

 

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